Prix bas du pétrole : un signe avant-coureur de graves problèmes ?

Par Gail Tverberg
28 novembre 2018

De nombreuses personnes, y compris la plupart des avocats du pic pétrolier, s’attendent à ce que les prix du pétrole montent sans fin. S’ils s’attendent à cela, c’est parce qu’avec le temps, les entreprises estiment indispensable d’avoir accès à toujours plus de pétrole difficile à extraire. L’accès à ce type de pétrole a tendance à être de plus en plus coûteux, car il a tendance à exiger une consommation accrue de ressources et des technologies plus avancées. On appelle parfois ce problème celui des rendements décroissants. La figure 1 montre comment le prix du pétrole devrait augmenter si les coûts accrus engendrés par des rendements décroissants pouvaient être intégralement payés par les consommateurs finaux de ce pétrole.

Figure 1 Vue schématique des conséquences des rendements décroissants en matière de pétrole Prix Coût Gail Tverberg OurFiniteWorld.com Coût de la production de pétrole, y compris les taxes et le réinvestissement Prix de vente du pétrole
Figure 1. Schéma montrant la hausse attendue des prix du pétrole sur le long terme à mesure que la totalité des coûts de la production pétrolière augmentent du fait de rendements décroissants.

À mon avis, cette analyse suggérant des prix qui grimpent sans fin est incomplète. Au-delà d’un certain stade, les prix ne peuvent plus vraiment suivre la hausse des coûts, parce que les salaires de nombreux travailleurs passent en-dessous des coûts croissants de l’extraction.

L’économie est un système en réseau soumis à de nombreuses pressions, notamment celle d’un endettement croissant et d’un usage croissant de la technologie. Quand on prend en compte ces pressions, mon analyse indique que les prix du pétrole pourraient bien être trop bas pour les producteurs, et non trop élevés pour les consommateurs. Les compagnies pétrolières peuvent se retrouver à faire faillite si les prix restent trop bas. De ce fait, on devrait s’inquiéter tout autant des bas prix du pétrole que des prix élevés du pétrole.

Ces dernières années, nous avons beaucoup entendu parler de la possibilité de pic pétrolier et de prix élevés du pétrole. Si le problème auquel nous sommes confrontés est en fait celui de prix trop bas pour les producteurs, alors il semble possible que nous ayons en fait à faire face à un autre problème de limites, appelé Effondrement, semble alors possible. De nombreuses économies du passé semblent s’être effondrées lorsqu’elles ont atteint des limites aux ressources. L’effondrement semble être caractérisé par des disparités croissantes de richesses, des salaires insuffisants pour les travailleurs peu qualifiés, des gouvernements en faillite, des défauts de remboursement de dette, des conflits liés aux ressources et des épidémies. Les populations des économies effondrées peuvent alors voir leur taille se réduire très fortement, voire disparaître complètement. À mesure que l’Effondrement se rapproche, les prix des matières premières semblent être plutôt faibles qu’élevés.

---

Les bas prix du pétrole que nous avons constatés récemment concordent de manière troublante avec l’hypothèse selon laquelle l’économie mondiale atteint des limites d’accessibilité financière pour un large éventail de matières premières, dont la plupart voient leur extraction subir des rendements décroissants. Ce n’est pas le même problème que celui qui a inquiété et inquiètent la plupart des chercheurs. Dans cet article, je vais donner des explications plus détaillées de la situation.

Les rôles relatifs des rendements décroissants et de l’efficacité sont un peu déroutants. Je considère les rendements décroissants comme étant plus ou moins le contraire de l’efficacité croissante.

Figure 2 La principale force bidirectionnelle qui agit sur l’économie Rendements décroissants Efficacité Consommation de ressources accrue Moindre consommation de ressources Gail Tverberg OurFiniteWorld.com
Figure 2.

Le fait que les prix du pétrole corrigés de l’inflation soient maintenant beaucoup plus élevés qu’ils ne l’étaient dans les années 40 et 60 est un signe que, pour le pétrole, la bataille entre rendements décroissants et efficacité a été gagnée essentiellement par des rendements décroissants depuis plus de 40 ans.

Figure 3 Dans les années 1970, le pétrole est devenu inabordable. Impossible de faire croître sa consommation sans des intérêts plus faibles et une dette croissante Prix du pétrole hors inflation, en série longue Prix du pétrole Prix du pétrole assez bas pour être acceptable Prix du baril de Brent (dollars US de 2017) D’après les données de l’Energy Information Administration (département de l’énergie américain)
Figure 3.

Les prix du pétrole ne peuvent monter sans fin

Il n’a aucun sens que les prix du pétrole augmentent sans cesse, pour ce qui est intrinsèquement une inefficacité croissante. La hausse constante des prix du pétrole équivaudrait à payer de plus en plus un ouvrier humain pour la construction de widgets, à un moment où cet ouvrier devient de plus en plus handicapé. Si le nombre de widgets que le travailleur peut produire en une heure diminue de 50%, le salaire de ce dernier devrait logiquement baisser de 50% et non pas pour compenser son inefficacité croissante.

Le problème de payer des prix plus élevés pour ce qui équivaut à une inefficacité croissante peut être caché pendant un certain temps, si la croissance économique est suffisamment rapide. L’inefficacité croissante est masquée en ajoutant dette et complexité (Figure 4).

Figure 4.

La complexité croissante est très étroitement liée à « La technologie nous sauvera. » La complexité croissante implique l’utilisation de machines plus avancées et de travailleurs toujours plus spécialisés. Les entreprises deviennent plus grandes et plus hiérarchisées. Le commerce international devient de plus en plus important. Les produits financiers tels que les produits dérivés deviennent courants.

L’endettement croissant va de pair avec la complexité croissante. Les entreprises ont besoin de plus en plus de dettes pour supporter les dépenses en capital liées à leur nouvelle technologie. Les consommateurs trouvent que l’endettement croissant est utile pour se permettre des achats importants, tels que des maisons et des véhicules. Les gouvernements font aux citoyens des promesses de pension ressemblant à une dette. Grâce à ces pensions promises, les familles peuvent avoir moins d’enfants et consacrer moins d’années à la garde des enfants à la maison.

Le problème de la complexité et de l’endettement est qu’ils atteignent également des rendements décroissants. Les correctifs les plus faciles (et les moins chers) ont tendance à être ajoutés en premier. Par exemple, l’irrigation d’un champ dans une zone sèche peut être un moyen facile et peu coûteux de résoudre un problème d’approvisionnement insuffisant en nourriture. D’autres approches pourraient également être utilisées, telles que la sélection de cultures qui donnent de bons résultats avec peu de précipitations, mais le retour sur investissement de cet investissement peut être plus petit et plus tard.

L’augmentation de la complexité a pour inconvénient majeur d’aggraver les disparités de salaires et de richesses. Lorsqu’un employeur verse des salaires élevés à des superviseurs et à des travailleurs hautement qualifiés, cela laisse moins de fonds pour payer les travailleurs moins qualifiés. En outre, l’énorme quantité de biens d’équipement nécessaire dans cette économie plus complexe tend à profiter de manière disproportionnée aux travailleurs déjà bien rémunérés. Cela est dû au fait que les propriétaires d’actions dans les entreprises ont tendance à se chevaucher avec des employés déjà bien rémunérés. Les employés faiblement rémunérés ne peuvent pas se permettre de tels achats.

Le résultat net de la disparité accrue des salaires et de la richesse est qu’il devient de plus en plus difficile de maintenir des prix suffisamment élevés pour les producteurs de pétrole. Les nombreux travailleurs peu rémunérés ont du mal à se payer leur propre foyer et leur propre famille. Leur faible pouvoir d’achat a tendance à freiner les prix des produits de toutes sortes. Les salaires plus élevés du personnel hautement qualifié et du personnel d’encadrement ne compensent pas la baisse de la demande de matières premières, car ces travailleurs très rémunérés dépensent leurs salaires différemment. Ils ont tendance à dépenser proportionnellement plus pour les services que pour les biens à forte intensité de matières premières. Par exemple, ils peuvent envoyer leurs enfants dans des collèges d’élite et payer des services d’évasion fiscale. Ces services utilisent relativement peu de produits.

Lorsque l’économie ralentit trop, tout le système a tendance à imploser

Une économie en croissance peut cacher une multitude de problèmes. Il est facile de rembourser une dette avec intérêt si un travailleur constate que son salaire augmente. En fait, peu importe que la croissance qui soutient ses salaires croissants vienne de la croissance inflationniste ou de la croissance « réelle », car le remboursement de la dette n’est généralement pas ajusté pour tenir compte de l’inflation.

Figure 5. Le remboursement des prêts est facile dans une économie en croissance, mais beaucoup plus difficile dans une économie en contraction.

Tant la croissance réelle que la croissance inflationniste aident les travailleurs à disposer, à la fin de la période, de fonds suffisants pour acheter les autres biens dont ils ont besoin, malgré le remboursement de leur dette avec intérêts.

Une fois que l’économie cesse de croître, tout le système a tendance à imploser. La disparité des salaires devient un énorme problème. Il devient impossible de rembourser une dette avec intérêts. Les jeunes trouvent que leur niveau de vie est inférieur à celui de leurs parents. Les investissements ne semblent pas être rentables sans subventions gouvernementales. Les entreprises constatent que les économies d’échelle ne fonctionnent plus à leur avantage. Les promesses de pension deviennent écrasantes par rapport aux salaires des jeunes.

La véritable situation vis-à-vis des prix du pétrole

La situation réelle des prix du pétrole – et en fait des prix des matières premières en général – est approximativement identique à celle illustrée à la figure 6.

Figure 6.

Ce qui a tendance à se produire, c’est que les prix du pétrole tendent à prendre de plus en plus de retard par rapport aux besoins des producteurs, s’ils doivent réellement réinvestir de manière adéquate dans de nouveaux champs et payer des impôts élevés à leurs gouvernements. Cela ne devrait pas être trop surprenant car les prix du pétrole représentent un compromis entre ce que les citoyens peuvent se permettre et ce dont les producteurs ont besoin.

Figure 7. Illustration indiquant que le monde a déjà atteint un point où aucun prix du pétrole ne fonctionne tant pour les fournisseurs de pétrole que pour les consommateurs de pétrole.

Avant que les rendements décroissants ne deviennent trop problématiques (avant 2005, par exemple), il était possible de trouver des prix dans une fourchette acceptable pour les vendeurs et les acheteurs. Alors que la diminution des rendements est devenue un problème croissant, le prix que les consommateurs peuvent se permettre a tendance à tomber de moins en moins au-dessous du prix demandé par les producteurs. C’est la raison pour laquelle les prix du pétrole sont d’abord tombés un peu trop bas pour les producteurs et finissent probablement par être bien inférieurs à ce qu’ils ont besoin pour rester en activité. Le problème est qu’aucun prix ne fonctionne à la fois pour les producteurs et les consommateurs.

Les problèmes de prix inabordables touchent tous les prix des matières premières, pas seulement le pétrole

Nous sommes confrontés à une situation dans laquelle une proportion croissante de travailleurs (et qui seraient des travailleurs) ont des difficultés à se payer un logement et une famille en raison de problèmes de disparité salariale. Certains travailleurs ont été déplacés de leurs emplois par des robots ou par la mondialisation. Certains ont passé de nombreuses années dans l’enseignement supérieur et sont très endettés, ce qui rend difficile le logement, la famille et d’autres choses que beaucoup de personnes de la génération précédente ont pu prendre pour acquis. Aujourd’hui, beaucoup de travailleurs se trouvent dans des pays à bas salaires. ils ne peuvent pas se permettre beaucoup de la production de l’économie mondiale.

Dans le même temps, les rendements décroissants affectent presque tous les matières premières, tout comme ils affectent le pétrole. Les minerais sont affectés par les rendements décroissants car les minerais les plus riches ont tendance à être extraits en premier. La production alimentaire est également sujette à des rendements décroissants car la population ne cesse de croître, mais pas les terres arables. En conséquence, chaque année, il est nécessaire de produire plus de nourriture par acre, ce qui entraîne un besoin de plus de complexité (plus d’irrigation ou plus d’engrais, ou de meilleures semences hybrides), souvent à un coût plus élevé.

Lorsque le problème de la disparité croissante des salaires se double du problème de la diminution des rendements pour les nombreux types de production de matières premières, le même problème se produit avec le pétrole. Les prix d’une large gamme de produits tendent à baisser légèrement en dessous du coût de production, puis, si la bulle de la dette éclate, de beaucoup.

Nous entendons des gens dire : « Bien sûr, les prix du pétrole vont augmenter. Le pétrole est une nécessité.  »Ce qu’ils ne réalisent pas, c’est que le problème concerne un«  ensemble  »de matières premières beaucoup plus vaste que le prix du pétrole. En fait, les produits finis et les services de toutes sortes fabriqués avec ces produits sont également concernés, y compris les maisons neuves et les véhicules. Ainsi, la tendance que nous observons en ce qui concerne les bas prix du pétrole, par rapport à ce qui est nécessaire pour une rentabilité réelle, est vraiment un problème extrêmement répandu.

Les politiques de taux d’intérêt affectent le niveau abordable des prix

Les prix des matières premières ont étonnamment peu de rapport avec le coût de production. Au lieu de cela, ils semblent dépendre davantage des politiques de taux d’intérêt des agences gouvernementales. Si les taux d’intérêt augmentent ou diminuent, cela aura généralement un impact important sur le budget des ménages, car les paiements automatiques mensuels et les paiements à domicile dépendent des taux d’intérêt. Par exemple, les taux d’intérêt américains ont monté en flèche en 1981.

Figure 8. Taux d’intérêt américains à court et à long terme. Graphique de FRED.

Cette hausse des taux d’intérêt a entraîné une réduction importante de la consommation d’énergie et de la croissance du PIB.

Figure 9. Croissance du PIB mondial et croissance de la consommation d’énergie, d’après les données de 2018 de la Banque mondiale, Statistiques de la Banque mondiale, portant sur l’énergie et le PIB dans le monde.

Les prix du pétrole ont commencé à baisser avec les taux d’intérêt plus élevés.

Figure 10.

Le graphique 11 indique que l’éclatement d’une bulle de la dette (principalement liée aux logements de sub-prime américains) a entraîné une baisse des prix du pétrole en 2008. Une fois que les taux d’intérêt ont été abaissés par l’adoption du Quantitative Easing (QE) aux États-Unis, les prix du pétrole ont à nouveau augmenté. Ils ont encore chuté lorsque les États-Unis ont abandonné le QE.

Figure 11. Figure illustrant l’effondrement de la bulle de la dette au moment où les prix du pétrole américains ont atteint un sommet et l’utilisation du Quantitative Easing (QE) pour stimuler l’économie et ainsi faire remonter les prix.

Bien que ces graphiques montrent les prix du pétrole, une large gamme de prix des matières premières ont tendance à évoluer plus ou moins ensemble. Cela est dû au fait que la question des prix des matières premières semble être largement influencée par le caractère abordable des produits finis et des services, notamment les maisons, les automobiles et les aliments pour restaurants.

Si l’effondrement d’une bulle majeure de la dette se reproduisait, le monde aurait probablement des impacts quelque peu similaires à ceux de 2008, en fonction, bien entendu, du ou des lieux et de la taille de la (des) bulle (s). Une grande variété de prix des matières premières risquent de chuter très bas ; les prix des actifs peuvent également être affectés. Cette fois, cependant, les organisations gouvernementales semblent avoir moins d’outils pour sortir l’économie mondiale d’un effondrement prolongé car les taux d’intérêt sont déjà très bas. Ainsi, les problèmes ressembleront probablement davantage à un problème économique généralisé (y compris des prix des produits beaucoup trop bas) qu’à un problème de pétrole.

Le manque de croissance de la consommation d’énergie par habitant semble conduire à des scénarios d’effondrement

En rétrospective, l’économie a connu une période économique favorable lorsque la consommation d’énergie par habitant (partie rouge du haut de la figure 12) a augmenté rapidement.

La figure 12.

La Figure 12 a été la période la plus difficile pour l’économie. La Figure 13 a été complétée par des libellés distincts. Si la consommation d’énergie n’augmente pas par rapport à la population mondiale croissante, l’effondrement d’au moins une partie de l’économie mondiale tend à se produire. se produire.

La figure 13.

Les lois de la physique nous disent que la consommation d’énergie est nécessaire pour le mouvement et pour la chaleur. Ce sont les processus de base impliqués dans la production du PIB et dans le transport de l’électricité. Il est donc logique de croire que la consommation d’énergie est nécessaire à la croissance du PIB. La figure 9 montre que la croissance de la consommation d’énergie tend à précéder la croissance du PIB, ce qui suggère fortement qu’elle est la cause de la croissance du PIB. Cela confirme ce que les lois de la physique nous disent.

Le fait que des effondrements partiels tendent à se produire lorsque la croissance de la consommation d’énergie par habitant est trop faible est une confirmation supplémentaire du fonctionnement réel du système économique. La panique de 1857 s’est produite lorsque la bulle des prix d’actifs créée par la ruée vers l’or en Californie s’est effondrée. Les prix des logements, des fermes et des matières premières ont chuté très bas. Les problèmes ont finalement été résolus lors de la guerre civile américaine (1861 à 1865).

De même, la crise économique des années 1930 a été précédée par un krach boursier en 1929. Pendant la Grande dépression, les disparités salariales étaient un problème majeur. Les prix des matières premières ont chuté, tout comme les prix agricoles. Les problèmes de la dépression ne furent pas complètement résolus avant la seconde guerre mondiale.

À ce stade, la croissance mondiale de la consommation d’énergie par habitant semble à nouveau ralentir. Nous commençons également à constater des signes des mêmes problèmes associés aux précédents effondrements : disparité croissante des salaires, augmentation des bulles d’endettement et comportement de plus en plus belliqueux des dirigeants du monde. Nous devons être conscients que les bas prix actuels du pétrole, associés à ces autres symptômes de détresse économique, pourraient indiquer un autre scénario d’effondrement à l’horizon.

Le rôle du pétrole dans l’économie diffère de ce que beaucoup ont supposé

Nous avons entendu dire depuis longtemps que le monde est à court de pétrole et nous devons trouver des substituts. L’histoire aurait dû être la suivante : « L’abordabilité de tous les produits est trop basse en raison des rendements décroissants et de la disparité croissante des salaires. Nous devons trouver des quantités de produits énergétiques très, très bon marché, qui augmentent rapidement. Nous avons besoin d’un substitut bon marché pour le pétrole. Nous ne pouvons pas nous permettre de substituer des produits énergétiques à coût élevé à des produits énergétiques à faible coût. Les produits énergétiques à coût élevé nuisent trop à l’économie.  »

En fait, toute l’histoire de « Peak Oil » n’est pas vraiment juste. L’histoire « Les énergies renouvelables nous sauveront » ne l’est pas non plus, en particulier si les énergies renouvelables nécessitent des subventions et ne sont pas très évolutives. On ne peut jamais s’attendre à ce que les prix de l’énergie augmentent suffisamment pour que les énergies renouvelables deviennent économiques.

Les problèmes qui devraient vraiment nous préoccuper sont l’effondrement, comme cela a été le cas de nombreuses économies auparavant. Si un effondrement se produit, il semble probable que la production de nombreux matières premières, y compris le pétrole et une grande partie de l’approvisionnement alimentaire, sera indirectement interrompue en raison de la faiblesse des prix.

Les bas prix du pétrole et des autres produits sont des signes qui devraient nous préoccuper. Trop de gens ont raté ce point. Ils ont été pris en compte par les faux modèles d’économistes et par la confusion des adeptes du pic pétrolier. À ce stade, nous devrions commencer à envisager la très réelle possibilité que notre prochain problème mondial soit l’effondrement d’au moins une partie de l’économie mondiale.

Les temps que nous allons vivre vont être intéressants, semble-t-il.